miércoles, 15 de diciembre de 2010

La bioluminiscencia

Para satisfacer la curiosidad de Sofiya, he tenido que desempolvar mi libro de Fisiología animal comparada y consultar cómo se produce la biolumniscencia, aunque debido a su excesivo contenido químico voy a intentar resumirlo a un nivel aceptable.

En algunas reacciones químicas (del metabolismo) de los seres vivos el exceso de energía se libera en forma de luz. Esta liberación de energía radiante metabólica ocurre en algunas bacterias, protozoos, hongos y en varios grupos de animales, ya que la mayor parte de los fílums animales que viven en libertad tienen representantes luminiscentes, especialmente en Cnidarios, Anélidos, Moluscos, Artrópodos y Vertebrados.

Muchos de ellos son animales marinos cuyos hábitats se extienden hasta las profundidades, en cuya oscuridad abisal sólo brilla la luz animal. En cambio, las aguas dulces están casi desprovistas de bioluminiscencia. En ciertas partes del mundo el hábitat terrestre está iluminado por la noche por el resplandor de algunos insectos (luciérnagas, chinches luminosas). Sin embargo, es un grupo relativamente pequeño en comparación con las especies marinas. Entre los vertebrados y plantas terrestres no existen órganos luminiscentes.

La bioluminiscencia suele ser de color azul, azul verdoso o blanco; las emisiones de color verde o amarillo son menos frecuentes; las de color rojo o anaranjado son bastante raras.

Existen tres modelos diferentes de bioluminiscencia:
  1. Uso de bacterias simbióticas luminosas que crecen en un saco de tejido especial. Este es el caso de algunos calamares y de peces de las profundidades.
  2. Secreción luminosa producida por glándulas especiales (luminiscencia extracelular). Es el caso más común entre los invertebrados marinos, pero rara entre los invertebrados terrestres y en los peces.
  3. Luminiscencia intracelular, producida por unos órganos llamados fotóforos. Algunos de ellos se asemejan a ojos en los que la superficie receptora o retina ha sido reemplazada por una superficie fotogénica emisora de luz. Es el ejemplo típico de grupos animales más evolucionados, como peces, artrópodos terrestres y cefalópodos.
¿Para qué sirve la bioluminiscencia? Este fenómeno tiene diversas utilidades que afectan a la supervivencia de los individuos y al éxito reproductivo de las especies, como las siguientes:
  • Recolección de alimento, como ocurre en los gusanos luminosos de cuevas, que son carnívoros y su método de captura de las presas depende de la atracción de las mismas por la luz que producen.
  • Facilitación del escape ante los depredadores. Algunos invertebrados marinos descargan, al ser irritados, una nube de secreción luminosa que confunde al depredador y permite su escape hacia la oscuridad.
  • Comportamiento sexual: en algunos casos la emisión de luz establece la época de reproducción y en la sincronización de las actividades de machos y hembras; en otros casos (gusanos luminosos, luciérnagas, peces abisales), sirven como señales de reconocimiento intraespecífico.
Más información en la inevitable wikipedia

Y, por último, un vídeo un tanto tétrico sobre la bioluminiscencia de especies abisales:



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